NFL – Los playoffs inician en Carolina y Pittsburgh:

Tampa Bay Buccaneers v Carolina Panthers

La temporada 2014 finalizó y ahora nos movemos a la parte mas esperada que son los playoffs. Hoy inicia la fase de Wild Card con juegos en Carolina y Pittsburgh, campeones del NFC South y AFC North, respectivamente.

El primer partido tiene a los Arizona Cardinals visitando a los Carolina Panthers, dos equipos que han tenido sus altas y bajas y se espera que sea un partido bien luchado, con mucha defensa. El otro juego tiene a los Baltimore Ravens y los Pittsburgh Steelers que tienen tremenda rivalidad divisional.

Ahora vamos a cada juego y su respectivo análisis:

Arizona Cardinals (11-5) @ Carolina Panthers (7-8-1) a las 5:35PM por ESPN:

Los Panthers tienen la localía al ganar el AFC South, la peor división de la liga este año, con marca negativa. Su campeonato divisional llegó gracias a cuatro victorias al hilo al finalizar la temporada, terminando con una victoria 34-3 sobre los Falcons. Los Falcons jugaron para 5-1 en la división, pero perdieron tres de sus últimos cinco y no ganaron partidos contra el AFC.

Carolina es un equipo sumamente peligroso, su marca no impresiona, pero hemos conocido varios equipos que terminan calientes en la temporada y siguen su racha hasta el Super Bowl. Los Giants del 2007 y 2011 son parecidos, siendo equipos que terminaron calientes en la temporada y siguieron con su racha en las próximas rondas.

Los Panthers han tenido sus bajas, como el empate contra los Bengals y luego una racha de seis derrotas al hilo. Pero han logrado dar un giro gracias al resurgir del juego por tierra y la gran actuación de Cam Newton que solamente tiró una intercepción, pasó para 541 yardas y corrió para 197 con un total de ocho touch downs. Otra parte importante de su racha ha sido la defensa que aguantó a los Saints a diez puntos y a los Falcons a tres. Ellos han sabido aguantar el juego por tierra a menos de cien yardas y el de aire a menos de 400 contra dos ofensivas explosivas.

La clave para los Panthers será sofocar la ofensiva de los Cardinals que ya tiene problemas con lesiones, mantener el juego por tierra y que Cam Newton tenga un gran juego. Newton es la figura ofensiva mas importante y si toma buenas decisiones será un dolor de cabeza para la defensa de los Cardinals que no ha jugado muy bien contra quarterbacks que tienen sus piernas como su otra arma ofensiva. Para Newton lo mas importante será no cometer errores como intercepciones y fumbles. Durante la temporada ha utilizado al tight end Greg Olsen y a Kelvin Benjamin como sus armas principales por aire.

Los Cardinals por otro lado ha sido uno de los equipos mas consistentes de la liga pero la baja de su quarterback Carson Palmer y su running back Andre Ellington los ha afectado. Ellos han logrado sobrevivir con Drew Stanton y Ryan Lindley de quarterback y un comité de running backs. Ellos tenían casi asegurada la división con marca de 11-3 pero perdieron en las últimas dos semanas contra Seattle y San Francisco.

La defensa de los Cardinals puede hacer su trabajo, así que el enfoque será ver si el quarterback Ryan Lindley puede aprovechar sus armas y llevarse ese juego en la carretera. Lindley tendrá a Larry Fitzgerald a un lado y Michael Floyd en el otro, ambos son receptores altos y explosivos. Como siempre en esta etapa los errores serán importantes y Lindley tiró cuatro intercepciones en sus últimos dos juegos.

Ambos special teams no son impresionantes, pero los Cardinals tienen a Ted Ginn Jr. que puede ser factor en este juego si los Panthers se descuidan. Los Panthers también tienen un grupo joven y con esta racha están bien motivados.

Predicción: Panthers 20-17 Cardinals.

Baltimore Ravens (10-6) @ Pittsburgh Steelers (11-5) a las 9:15PM por NBC:

El AFC North tuvo al menos tres equipos con diez victorias y todos entraron a playoffs. Hoy se enfrentan dos de ellos en Heinz Field, siendo el tercer juego en esta temporada.

Ambos juegos han terminado en palizas, en el primer partido los Ravens dominaron 26-6 y en el segundo los Steelers se vengaron con marcador de 43-23.

Los Ravens tuvieron varias distracciones al inicio de temporada pero se recuperaron gracias al gran juego de Justin Forsett que corrió para 1,266 yardas y ocho touch downs. Los otros running backs como Bernard Pierce y Lorenzo Taliaferro también hicieron su trabajo cuando se les llamó. Joe Flacco también tuvo una buena temporada con 27 touch downs y 12 intercepciones, siendo su receptor favorito el ex Panther Steve Smith.

Gary Kubiak ha hecho un buen trabajo como coordinador ofensivo, pero la ofensiva no ha lucido bien en las últimas semanas. La línea ofensiva ha sufrido varios cambios y no es confiable en esta etapa. Con todo y eso hubo una buena temporada por tierra y aire.

Defensivamente los Ravens también han sido inconsistentes pero se debe en parte a que no han podido presionar bien al quarterback. La llegada de tackle Haloti Ngata puede ayudar en este juego y será importante ponerle presión a Big Ben para evitar que los receptores de los Steelers hagan lo que quieran.

Los Steelers entran calientes a los playoffs ganando sus últimos cuatro juegos, dos de ellos en la carretera. Este equipo fue el mejor contra equipos de récord ganador con marca de 6-1, su única derrota fue contra los Ravens al inicio de temporada. La diferencia en el resto de temporada ha sido la mejoría de su línea ofensiva, el gran juego de Le’Veon Bell y la excelente temporada de Big Ben.

La defensa también ha mejorado y la mayoría de los componentes están saludables, así que está casi garantizado que le pondrán presión a Joe Flacco y si logran forzar errores tendrán un juego cómodo en casa.

Para este juego los Steelers no tendrán a Bell que corrió para 1,361 yardas y tuvo 854 yardas en recepciones. Bell fue importante corriendo y capturando pases, pero con su baja Big Ben pierde uno de sus blancos favoritos, en esta temporada Ben se la pasó a Bell en 105 ocasiones. La defensa de los Ravens es buena contra el ataque por tierra, así que Bell iba a ser usado bastante como receptor y “check down”. Ahora Heath Miller tendrá que volver a ser el mismo de años atrás para salvar a su equipo. Los receptores de los Steelers son excelentes teniendo a Antonio Brown y Martavis Bryant y el macheo contra la secundaria de los Ravens será vital.

La clave de los Steelers será proteger a Big Ben para que la presión no llegue a él y ver si LeGarrette Blount y Heath Miller elevan su juego para contrarrestar la baja de Bell. En defensa deben presionar a Flacco y no subestimarlo ya que ha ganado seis juegos en la carretera durante los playoffs.

Para los Ravens deberán ser pacientes, facilitar un buen juego a Forsett y tratar de llegar a Big Ben para eliminar esos pases largos a Brown y Bryant. Controlar el reloj será importante para ambos.

Predicción: Steelers 28-23 Ravens

Por Luis Modestti (@LModestti)
Twitter del blog: @RevDeportiva

*Foto: Getty Images

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