NFL Championship Sunday: Ravens @ Patriots, Giants @ 49ers:

Llegó el domingo de campeonato de conferencia a la NFL. Los ganadores de hoy pasarán al Super Bowl a celebrarse el 5 de febrero en el Lucas Oil Stadium de Indianápolis.

En el AFC tenemos a los Baltimore Ravens contra los New England Patriots. Ambos defendieron su casa durante la semanal divisional.

El NFC tiene al equipo mas caliente de la liga, los New York Giants, contra el equipo sorpresa del 2011-2012, los San Francisco 49ers.

Ravens @ Patriots: 4:00PM por CBS

Los Baltimore Ravens, que cuenta con una de las mejores defensas de la liga, se mide a los Patriots que cuenta con una de las mejores ofensivas.

Los Ravens vienen de derrotar a los Texans 20-13 luego de un buen comienzo ofensivo donde anotaron 17 puntos en el primer parcial.

La utilización de Ray Rice fue clave en el juego, Rice tocó la bola 25 veces para 80 yardas, controlando el reloj para darle a la defensa menos posesiones.

Eso será sumamente importante hoy ante una ofensiva de New England que puede anotar fácilmente por aire y que tiene buenos corredores. Los Ravens necesitan controlar el reloj y no cometer errores en ofensiva para tener la oportunidad de ganar en New England. La defensa de los Ravens es una de las mejores forzando errores pero al mismo tiempo tienen muchos veteranos y mientras menos tiempo estén en el campo, mejor.

La defensa de los Patriots es mala, pero tienen un genio defensivo como coach y podría venir con el esquema correcto para poner en jaque la ofensiva de los Ravens. No creo que tengan el personal ahora mismo para detener el ataque de los Ravens completamente y para ganar la ofensiva tendrá que dar todo lo que tiene contra la defensa de Baltimore. Lo interesante sería ver si los Patriots comienzan con una amplia ventaja, eso podría forzar un cambio de planes por parte de los Ravens en ofensiva.

A la hora de la verdad, lo mas seguro que hay en este juego es la ofensiva por tierra de los Ravens y su defensa. También los Patriots tuvieron marca de 13-3, pero la mayoría de sus victorias no fueron contra equipos de calidad.

Mi pick: Ravens 29, Patriots 24.

Giants @ 49ers: 7:30PM por FOX

Los Giants van a San Francisco por segunda vez esta temporada. La primera vez fue el 13 de noviembre donde perdieron 27-20. Esa fue la primera de cuatro derrotas corridas de los Giants. Luego de esa victoria los 49ers perdieron solamente dos juegos por el resto de temporada.

Ahora la situación es diferente, los Giants entran como el equipo mas caliente de la liga y los 49ers de sorpresa se convierte en uno de los favoritos a llegar al Super Bowl.

Los Giants tienen una defensa ya saludable y su fortaleza es la línea defensiva, que es la mejor de la liga en este momento. Esa línea defensiva puede forzar errores al mejor quarterback y ya viajaron a Lambeau Field y derrotaron a los Packers, equipo que era favorito para repetir.

La ofensiva de los Giants tiene a Eli Manning y todas sus armas que son basante peligrosas, desde Victor Cruz, Hakeem Nicks y Mario Manningham. Ahora la ofensiva por tierra revivió en el momento indicado y luce listo para completar la corrida que lograron en la temporada 2007-2008.

San Francisco llega a este juego con marca de 13-3, derrotando a los Saints en un duelo ofensivo. Esto demostró que no solamente los 49ers dependen de su defensa, pero también tienen una ofensiva capaz de irse de tu a tu con los mejores. Las preguntas sobre la ofensiva fueron contestadas y ahora tienen su reto mas grande.

Este equipo corre bastante bien y Alex Smith te puede manejar el juego y la semana pasada demostró que lo puede ganar con su brazo. Correr bien será crucial para sacar de ritmo el pass rush de los Giants. No hay duda que la defensa de los 49ers puede detener los corredores de los Giants, la pregunta es, ¿serán disciplinados cuando Eli rompa a pasar?

Los 49ers deben de lograr par de interceptions para asegurar la victoria en casa porque no se pueden dar el lujo de hacer lo mismo de la semana pasada contra los Saints. En el cuarto parcial no hay mejor ofensiva que los Giants así que la defensa debe poner presión para asegurar la victoria.

La última vez que ambos se midieron en un NFC Championship Game en el 90-91 los Giants ganaron 15-13, y si lo analizas nuevamente el marcador no estaría tan lejos esta vez.

En esta ocasión los 49ers demostrarán que el talento siempre ha estado allí, y vendrán con el plan correcto (correr, cuidar el balón, disciplina en defensa) para derrotar al equipo mas caliente de la liga.

Mi pick: 49ers 23, Giants 20.

Anuncios

Problemas del béisbol en Puerto Rico: mas allá de un sorteo:

En las últimas semanas se ha discutido bastante los problemas y lo mucho que ha decaído el béisbol en Puerto Rico y apuntan solamente a que nuestros atletas participan en un sorteo o draft de Major League Baseball.

Esto es altamente preocupante para mí porque una de las personas que habló, el Presidente del Comité Olímpico de Puerto Rico, David Bernier, apunta a que el draft es la única razón por la cual el béisbol en Puerto Rico está tan bajo. Su única solución es sacarnos del draft por diez años para que vean como sale el talento hasta en las siembras de plátano.

Lamentablemente no es así y solamente le tengo una pregunta a Bernier ¿Piensas vender jugadores?

Al sacarnos del draft va a pasar algo importante, expondrá a los niños a ser firmados a nivel profesional a una edad ridícula (he visto casos de hasta 13-15 años de edad). Detrás de ese niño no solamente están sus padres, también está el asesor o “agente”. Y digo “agente” porque aunque MLB tiene bien reglamentado quién es agente o no, sin duda hay personas sin licencia de agente que se lucran de ese talento desde temprano llegue o no a grandes ligas.

La diferencia mas importante entre Puerto Rico y otros países que no tienen el sorteo es que la economía es diferente. En países con mas pobreza la única salida para estos niños es jugar algún deporte para echar su familia hacia adelante.

En Puerto Rico no necesariamente tienes que trabajar para mantener a una familia. Las distracciones en aquí son muchas y aquí prefieren ver televisión o hacer otras cosas antes de practicar algún deporte. Además hay opciones para estudiar a nivel de bachillerato o menos con ayudas económicas.

Entonces si sacamos el draft, ¿Que pasa con la elegibilidad del muchacho? Si firma profesionalmente a temprana edad pierde la oportunidad de obtener una beca para jugar cualquier deporte en Estados Unidos. No solamente perdió la oportunidad de estudiar gratis en una institución con una educación de altura, también le vas a minimizar las opciones de desarrollarse: puede mantenerse jugando béisbol aunque no juegue al mas alto nivel o estudiar pero sin una beca de atleta. La primera opción es peligrosa porque si no llega a Grandes Ligas o gana buen dinero entonces uno se podría preguntar que otra opción tiene. La segunda opción es buena pero bien sacrificada y que muchos no tomarán.

El problema mas grande que tenemos aquí es que el deporte está casi fuera del sistema público. Lo único que se juega es baloncesto (si hay cancha en la escuela) y voleibol. Nunca se logró integrar el béisbol al programa académico porque nunca lo planificaron. Además según Bernier en Puerto Rico no hay espacio para construir un parque en cada escuela, pero que yo sepa cerca de mi casa hay dos parques y me atrevo apostar que de cada diez parques, 4 están abandonados y en los demás el terreno no recibe el condicionamiento necesario.

Por eso mientras vaya pasando el tiempo, y si nos mantenemos así, veremos muchos menos jugadores en MLB, deporte que le ha dado mucha gloria a Puerto Rico.

Actualmente hay dos academias de béisbol que desarrollan jugadores y al mismo tiempo les dan una educación. Esas academias reciben fondos de MLB y son bastante caras operarlas, pero por lo menos hacen el trabajo. Muchos de esos jugadores salen a probarse en Estados Unidos y los demás se quedan y terminan jugando en la PRBL o divisiones menores como la Doble A.

Puerto Rico Baseball League:

Ahora pasamos a la PRBL, la Puerto Rico Baseball League. Esta liga comenzó en el 1938 y recesó en el 2007-2008 para venir “con mas fuerza” en el 2008-2009.

Lo único que yo vi diferente fue que cambiaron el nombre de Liga de Béisbol Profesional a Puerto Rico Baseball League. El empuje que hicieron para traer mas fanaticada no funcionó y ahora estamos en un momento crítico donde no hay béisbol en la capital, el equipo de Carolina es administrado por el municipio y los Leones de Ponce fueron ofrecidos al municipio para administrarlo. También se juega una final donde no se ha llenado ningún parque.

Cuando yo empecé a ver béisbol en los 90 yo veía el Paquito Montaner con al menos 3-5,000 fanáticos por juego. Vi un Bithorn con casi 20,000 personas para juegos entre Santurce y San Juan y un compromiso de las gerencias para mejorar el producto en el parque y hacer sentir al fanático bien con buen entretenimiento.

Ahora vemos equipos operando con el mínimo y por lo menos no vemos líos con pagos, pero aquí hay algo bien importante que resume la crisis de la PRBL:

Los tiempos cambiaron, pero la liga no.

En los 90’s pues los periódicos, radio y televisión era la fuente de información del fanático. Todavía los tres hacen un buen trabajo de cubrir la liga, pero el fanático joven ya no le hace caso a esos medios y usa otras maneras de entretenimiento y la liga no ha logrado llegar allí. Por eso es que tu ves personas mayores de edad dominando la asistencia en los parques, lamentablemente donde estarán esas personas de aquí a diez años, y los que vienen detrás de ellos no están yendo al parque, bien preocupante.

La gente solamente va al parque cuando viene un grandes liga, como por ejemplo cuando vino Javier Vázquez a Ponce años atrás vinieron cerca de 7,000 personas a su primer juego. Solamente tiró 30 lanzamientos y se sentó. Me atrevo apostar que la gente sabía quién era Javier, pero no sabían quien era Giancarlo Alvarado, Andy González, Dillon Gee, Reggie Abercrombie etc.

No hay que hacer una inversión millonaria para abrir una página de youtube, tener un twitter y facebook activo. Y no solamente escribir resúmenes de los partidos y enviar un comunicado cada tres días, es poner noticias los 365 días del año y antes de que empiece la temporada decirle a la fanaticada quienes vienen, donde jugaron, para poner a la gente a hablar de jugadores que a lo mejor ni han llegado a Grandes Ligas, pero que son promesas para llegar algún día allí.

Eso no tendrá efecto rápidamente, pero es parte de la solución porque sin duda la liga no puede sobrevivir dependiendo de que un jugador establecido en Grandes Ligas decida venir para rehabilitarse o a ver si le queda algo para la próxima temporada en el gran baile.

La liga necesita mas vida y conociendo la situación económica esa opción que puse en este escrito no va a costar una gran cantidad de dinero.

También tienen que dar a conocer la historia de esta liga, quienes jugaron aquí,  poner videos viejos (hay en youtube) para que ese fanático se sienta orgulloso de su equipo y le de la “fiebre” para que al menos vea un juego. Si le gusta un juego, vendrá a varios en la temporada. Así poco a poco van creando una base de fanáticos para asegurar el futuro de la liga.

Otro punto importante es profesionalizar la liga, buscar gente nueva que quiera aportar en todas las áreas, que se viva el deporte, que no sea conformista ni egoísta con su trabajo y que su norte sea mantener esta liga viva para desarrollar jugadores y posicionarla como la mejor de la región.

Recuerden que esta liga es parte importante del desarrollo de jugadores que se encuentran en Doble A o Triple A en Estados Unidos. También sirve para jugadores de Doble A local para darse a conocer. Así que mantener la comunicación entre la liga y el fanático es importante para tenerla con vida.

Y para antes de la próxima temporada hacer un estudio de viabilidad para confirmar si jugar en San Juan es una opción real. Recuerden que pueden poner a Santurce y San Juan a jugar, pero podrían mudarse nuevamente si la gente no va y continuamos con la machina de traslados de la PRBL que ha sido casi mortal para la liga. El regreso de Santurce y San Juan debe venir con ese estudio y que van a hacer para que la gente vaya a Bithorn y haga que la operación de ambas franquicias sea viable. Ese estudio debe extenderse a otras plazas para ver donde mas se podría jugar béisbol profesional.

Esos son algunos de los puntos mas importantes y creo que hay otras situaciones que habría que atender, pero al no estar de lleno en el béisbol de aquí como yo lo estaba en el baloncesto, pues podría desconocer algunas situaciones internas que tiene la liga.

¿Qué se puede hacer?

Pasos importantes para revivir el béisbol:

El compromiso para revivir el béisbol debe ser un esfuerzo conjunto entre el gobierno, el departamento de educación, el COPUR, y el DRD. Deben crear un plan, asignar fondos y ponerlo en vigor para que los muchachos jueguen este deporte que ahora no es atractivo, pero que al jugarlo el muchacho podría explotar un talento que no sabía que tenía. Si esto se hace, no solamente veremos mas peloteros, también veremos un interés genuino de mantener los parques en óptimas condiciones para que otras personas puedan practicarlo. Hay que masificar este deporte no solamente en los barrios y pueblos, hay que incluir las escuelas e incluirlo en el plan deportivo de todas para aumentar el número de jugadores.

También se debe combinar el deporte con la educación. Ambos son importantes porque no todos van a ir a Grandes Ligas, y si no llegan, ¿qué va a pasar con ese jugador? Si tiene una base sólida y no llega a las Grandes Ligas pues puede estudiar alguna otra profesión y desarrollarse. También si tiene estudios y tiene una carrera en Grandes Ligas pues tendrá algo que hacer cuando se retire. Recuerden que el béisbol no es para toda la vida. Con eso en mente se debe estudiar la posibilidad de abrir mas academias de béisbol. Conseguir becas para que jugadores puedan salir de una Academia a una Universidad División I de NCAA debe ser parte de todo esto.

El béisbol tiene sus federaciones y todo, pero no está tan organizado como FIFA y FIBA que son deportes que se practican a nivel mundial. Es importante establecer un sistema sólido de capacitar a los dirigentes para que aprendan nuevas técnicas para desarrollar jugadores.

Como dije sobre la PRBL, debe haber un plan de comunicación y promoción bastante agresivo por parte de las agencias que se supone que hagan deporte aquí que incluya la historia y los beneficios de mantenerse activo físicamente. Ya los periódicos y medios de comunicación cubren el deporte a todos los niveles aquí y en Estados Unidos pero tienen sus limitaciones (tiempo y espacio). Usando los medios sociales y el Internet sabiamente no tendrás límites en lo que puedes transmitir a los fanáticos.

Y finalmente para encaminar el desarrollo del béisbol aquí deben convocar a una asamblea de personas que estén envueltas o formaron parte del béisbol para que den ideas para revivir esto. Olvídense del sorteo de novatos de MLB, eso en el futuro se cambiará y se celebrará un sorteo mundial. Lo mas importante es que se puede hacer para masificar este deporte en el país y tener mas atletas y personas de calidad en nuestra sociedad.

NFL Division Weekend: Texans @ Ravens, Giants @ Packers:

El sábado de los playoffs divisionales de la NFL tuvo uno de los mejores juegos en la historia de la liga cuando los San Francisco 49ers derrotaron a los New Orleans Saints quedando segundos de juego. A la noche los Patriots dominaron a los Broncos.

El domingo hay dos juegos, con tres equipos que tienen buena defensa y uno que no tiene problema en anotar una gran cantidad de puntos por aire.

Texas @ Ravens: CBS

Los Texans vienen de ganarle a los Bengals jugando bastante disciplinado. En ofensiva insistían en su ataque por tierra y T.J. Yates manejó bastante bien el juego. En defensa forzaron errores por parte de Andy Dalton para asegurar la victoria.

Ese pass rush y disciplina será clave esta tarde en Baltimore. Los Ravens no han jugado muy bien en casa en su historia de playoffs y en esta temporada han sido un poco inconsistentes, con todo y eso tienen marca de 12-4.

Los Texans deben enfocarse en Ray Rice para forzar a Joe Flacco y la ofensiva a pasar mas de lo acostumbrado. Cada vez que dejan de usar a Rice consistentemente pierden porque es el jugador que le da el balance a la ofensiva. Si Rice no es efectivo y el pass rush llega a Flacco entonces los Ravens tendrán problemas en casa.

En su único juego esta temporada, los Ravens le ganaron a los Texans 29-14. En ese juego lograron neutralizar a Arian Foster y anotaron 5 field goals en la victoria. Para este juego deberán hacer lo mismo, donde los linemen pongan presión por los lados y los linebackers junto al nose tackle tapen todos los huecos donde Foster pueda pasar. Si logran hacer eso entonces Yates podría cometer errores en momentos cruciales.

Entiendo que ya los Ravens aprendieron su lección y le darán la bola a Ray Rice en más de 25 ocasiones para crearle problemas a los Texans.

Esta semana de descanso beneficia grandemente a la defensa de los Ravens pero los Texans jugarán un poco mejor de lo esperado.

Mi pick: Ravens 24, Texans 18.

Giants @ Packers: FOX

Los Giants dominaron a los Atlanta Falcons en Metlife Stadium 24-2 y ahora se miden al equipo mas caliente durante la temporada regular, los Green Bay Packers.

New York le dio muchos problemas a los Packers en su único enfrentamiento esta temporada donde ganaron los campeones defensores 38-35.

En un clima mas frio los Giants tratarán de interrumpir la fluidez ofensiva de los Packers con su temido pass rush. Sin duda es la única manera que pueden sacar de ritmo a los Packers, también deben de velar a los running backs de los Packers que van a ser factor en esta corrida en los playoffs. Tanto Starks como Grant son jugadores explosivos que pueden correr para una gran cantidad de yardas si se descuidan.

La ofensiva de los Giants revivió su temido ataque por tierra que fue crucial durante su corrida en el 2007-2008 donde llegaron al Super Bowl. Eli Manning ha tenido la mejor temporada de su carrera y la ofensiva por aire es bastante explosiva.

En general la defensa de los Packers no es dominante, pero hace jugadas importantes y le quita el balón a la ofensiva contraria. Eso será importante hoy ante los Giants que en ocasiones hacen varios turnovers en momentos cruciales.

Si los Giants quieren bajar un poco el marcador, deben correr y forzar a Rodgers a hacer tiros malos. Si logran hacer ambas pueden salir de ahí con una victoria.

En el caso de los Packers deben de correr al menos para 85 yardas, proteger bien a Rodgers y forzar mas de un turnover en defensa para tener un juego comodo en casa.

Mi pick: Packers 27, Giants 20.

NFL Wild Card: Falcons @ Giants, Steelers @ Broncos:

Antes de empezar el análisis de los juegos de hoy vamos a escribir algo de los dos juegos de ayer.

Texans 31, Bengals 10:

Parece que los Texans se estuvieron guardando las últimas tres semanas y vinieron con un plan brillante tanto en ofensiva como defensa. La defensa fue una bastante disciplinada que jugó perfectamente contra un equipo de los Bengals que no tienen experiencia a este nivel.

La inexperiencia de los Bengals fue tanta que no pudieron manejar la ofensiva en ocasiones con la presión de la misma fanaticada. A la fanaticada le sumas un pass rush consistente y vas a forzar errores.
Andy Dalton tiró 3 interceptions y la falta de running game fue crucial para que el marcador fuera tan amplio.

Los Texans tuvieron una gran actuación de Arian Foster con 153 yardas por tierra y TJ Yates manejó muy bien la ofensiva. Con estos ingredientes pueden seguir sorprendiendo, aunque sea en la carretera.

Saints 45, Lions 28:

Detroit dio una buena pelea en la primera mitad, controlando el medio y forzando a Brees a salirse un poco del pocket.

Pero eso no lo puede aguantar la defensa si no controlas el reloj de juego y la ofensiva de los Saints explotó en la segunda mitad donde anotaron 35 puntos.

Los Saints tendrán un juego bastante difícil la semana que viene contra San Francisco.

Para hoy:

5. Atlanta Falcons (10-6) vs. 4. New York Giants (9-7)

Los Giants llegan a este juego como campeones del NFC East y siendo el peor equipo corriendo la bola en la liga.

La ofensiva de los Giants depende de Eli Manning y el boricua Victor Cruz. Manning también tiene otras armas como Hakeem Nicks, Mario Manningham y Jake Ballard.

La conexión entre Manning y Cruz es una explosiva donde el boricua puede convertir cualquier jugada que podría parecer perdida a un touch down. La línea ofensiva de los Giants ha sido bastante buena y Eli ha tenido su mejor temporada.

En defensa lo mejor que tienen es su línea defensiva con jugadores como Justin Tuck, Jason Pierre-Paul y Osi Uymeyiora. Si los Giants pueden ser efectivos en el pass rush entonces pueden vender a los equipos que dependen del pase como los Packers y Saints. Su única debilidad defensiva podría ser el secondary donde en ocasiones tienen serios problemas de comunicación.

Atlanta llega como un equipo balanceado, Matt Ryan, Michael Turner y Roddy White tuvieron buenas temporadas para llevar a los Falcons a los playoffs.

Para los Falcons ganar deben establecer el running game con Turner y Jason Snelling para abrir el pase con Ryan que tiene armas explosivas como Julio Jones y Roddy White. Además si establecer el running game el pass rush de los Giants no va a ser tan agresivo.

En defensa los Falcons jugaron bien defendiendo el aire, lograron interceptar 19 pases en esta temporada y todos sabemos que Manning puede cometer errores, así que deben aprovechar cada oportunidad que reciban.

Aunque los Giants quedaron últimos corriendo, la defensa de los Falcons no deben confiarse porque tanto Brandon Jacobs como Ahmad Bradshaw son jugadores capaces de ir por el home run por tierra.

Me voy con los Giants en este juego, pero no se sorprendan si Matt Ryan gana su primer juego de playoff esta tarde.

Mi pick: New York Giants 23, Atlanta Falcons 20.

5. Pittsburgh Steelers (12-4) @ Denver Broncos (8-8):

Los Steelers llegan a este juego como el major equipo del Wild Card con marca de 12-4. Aunque en papel lucen mejor, han tenido varias bajas como el running back Rashard Mendenhall y el quarterback Ben Roethlisberger no está al 100% con problemas en el tobillo.

Defensivamente fueron el equipo que menos yardas permitieron por el aire y hoy se miden a Tim Tebow que tiene problema pasando la bola. La defensa de los Steelers contra las corridas está entre las mejores diez y solo permitieron 7 touch downs. La clave para detener a los Broncos será mantener un plan consistente defensivamente, forzar a Tebow a su derecha y jugar hombre a hombre afuera a ver si puede completar un pase.
En ofensiva, no importa el status de sus jugadores, tendrán el mismo plan, corriendo la bola y Big Ben buscará dar el home run para alejarse de los Broncos.

Denver tiene problemas ofensivamente, especialmente pasando, y correr ante los Steelers no es fácil. Parece que el plan ante Pittsburgh es ser mas agresivo pasando la bola y hay que ver si Tebow viene jugando eficientemente. Si no cometen errores podrían estar en juego hasta el final.

La defensa de los Broncos es bastante buena, ponen presión al quarterback y tienen un secondary liderado por veteranos como Brian Dawkins y Champ Bailey. Lo mas importante para los Broncos es ponerle presión a Ben con Von Miller y Elvis Dumervil.

Los Broncos han ganado varios juegos milagrosamente, pero los Steelers son un equipo consistente que mantendrá presión de principio a fin y no van a cambiar su plan de trabajo.
Mi pick: Steelers 17, Broncos 9.

NFL Wild Card: Bengals @ Texans, Lions @ Saints:

El fin de semana de Wild Card en la NFL comienza el sábado con dos juegos, el primero los Cincinnati Bengals se miden a los Houston Texans y luego los Detroit Lions juegan contra los New Orleans Saints.

6. Cincinnati Bengals (9-7) @ 3. Houston Texans (10-6):

Los Bengals tuvieron una buena rranacada esta temporada gracias a su defensa que estuvo entre las mejores de la liga. Mientras iba desarrollándose la temporada se vio una ofensiva mas suelta, especialmente en los pases. Andy Dalton y A.J. Green es una de las combinaciones mas explosivas de la liga. Eso le sumas a Jermaine Gresham en Tight End y Cedric Benson corriendo la bola y tienes un ataque bastante balanceado en el lado ofensivo.

La defensa fue unas de las mejores diez de la liga esta temporada en yardas permitidas por aire y por tierra. Los Bengals no estuvieron entre los líderes en takeaways pero fueron suficientemente buenos para mantener a su equipo en juego, la única excepción fue el juego en Pittsburgh.

En esta temporada los Bengals jugaron para 1-5 contra equipos que terminaron con record ganador. Su única victoria fue contra Tennessee que no se encuentra en los playoffs. Esto es normal en un equipo bastante joven.

Los Texans mejoraron considerablemente en defensa gracias a la adición del coordinador defensivo, Wade Phillips. En la temporada pasada los Texans estuvieron entre las peores tres y esta temporada entre las mejores tres. Un plan sólido juego a juego y dominio de fundamento fue importante en este giro.

Ofensivamente sufrieron un golpe con la baja del quarterback Matt Schaub, T.J. Yates comenzó bien pero tuvo sus novatadas casi al finalizar la temporada. La ofensiva por tierra es bastante sólida con Arian Foster y Ben Tate. Afuera André Johnson, cuando saludable, es uno de los mejores receivers en la NFL y Owen Daniels uno de los mejores en la posición de Tight End.

Para mí los Texans tienen los ingredientes para llegar lejos en los playoffs, pero con tanta baja en esta temporada sus oportunidades de ser una sorpresa en los playoffs fueron disminuyendo semana a semana. Los Texans terminaron con tres derrotas seguidas y uno tiene que preguntarse si tienen lo suficiente para ganar este juego.

Los Bengals han lucido bastante bien en el final de temporada y tanto la ofensiva como la defensa va mejorando juego a juego. La explosividad y balance en su ofensiva y la disciplina en su defensa va a ser clave para ganar en la carretera.

Este juego va a ser cerrado similar al otro que se celebró en Cincinnati donde ganaron los Texans 20-19.

Mi pick: Cincinnati Bengals 20, Houston Texans 16.

6. Detroit Lions (10-6) vs. 3. New Orleans Saints (13-3):

Este duelo es entre dos de los mejores equipos ofensivos de la liga esta temporada. Ambos juegan a puerta cerrada y se espera un partido con muchas anotaciones.

Los Detroit Lions fueron liderados ofensivamente por Matthew Stafford que terminó la temporada pasando para 502 yardas en Green Bay. La combinación de Stafford y Calvin Johnson ha sido una bastante productiva esta temporada totalizando 16 touch downs. La única debilidad ofensiva de los Lions es corriendo la bola donde han corrido para menos de 100 yardas en sus últimos cinco juegos.

Correr la bola es crucial en esta etapa, especialmente cuando te mides a equipos sumamente ofensivos como New Orleans.
 
En defensa los Lions no han sido consistentes esta temporada pero tienen el talento en la línea defensiva para cambiar los planes ofensivos de su oponente. La labor de Ndamukong Suh en el medio de la línea defensiva va a ser clave ante la línea ofensiva de los Saints que es la mejor de la liga. Si Suh logra sacar del pocket a Brees podrían bajar un poco la producción ofensiva de los Saints.

Los Saints son sumamente peligrosos no solamente por el brazo de Brees, también hay que considerar que estuvieron entre los mejores corriendo la bola al finalizar la temporada. Los Saints corrieron para un promedio de 158.6 yardas en los últimos seis juegos, haciendo de esta ofensiva la mas temida de todos los playoffs.

Defensivamente los Saints son horribles defendiendo el pase pero son un poco mas disciplinados defendiendo las corridas y tratan de confundir a sus oponentes con diferentes paquetes y blitzes.

Este juego va a ser posiblemente el que genere mas interés en el Wild Card porque podría ser un duelo ofensivo, pero en esta etapa ambos van a dejar todo en el campo y no creo que se le salga de control a uno de ellos.

Mi pick: New Orleans Saints 34, Detroit Lions 27.

Mañana vengo con los análisis de los juegos Atlanta Falcons @ New York Giants y Pittsburgh Steelers @ Denver Broncos.

Semifinal PRBL: Ponce vs. Mayagüez:

Esta noche comienza la semifinal de la Puerto Rico Baseball League entre los Indios de Mayagüez (20-21) y los Leones de Ponce (21-20) en el Paquito Montaner. En la serie regular los Leones tuvieron marca de 8-5 contra los Indios.

El formato de playoffs esta temporada es diferente a otros años por tener solamente cuatro equipos participando. Los Criollos de Caguas ya clasificaron en la final al terminar primeros y espera al ganador de esta serie entre equipos que terminaron en el segundo y tercer lugar.

La semifinal se jugará en una serie de 5-3 y no hay días libres, así que el picheo y la sabia utilización de los recursos en el bullpen van a ser cruciales para ambos equipos.

Ponce fue el equipo con el mejor picheo toda la temporada, terminando con una efectividad de 2.83. En esta serie los Leones mantienen sus dos mejores iniciadores, el cubano Yadel Martí y Giancarlo Alvarado. Tanto Martí como Alvarado terminaron de líderes en entradas lanzadas y efectividad, algo sumamente importante en esta serie. Si logras que tus iniciadores te lleven el juego a una sexta o séptima entrada y se lo das a la parte fuerte de tu bullpen tendrás mas oportunidades de ganar.

Se espera que Martí inicie esta noche seguido de Ryan Rowland-Smith y Giancarlo Alvarado. No se sabe en qué juego se usará a Onelkis García, podría ser el segundo o el cuarto y también está disponible Deinys Suárez que lanzó bien en el inicio de la temporada.

El bullpen de los Leones se reforzó tarde en la temporada con la llegada de Fernando Cabrera. Aunque Cabrera no ha sido eficiente del bullpen, todos saben su calidad como closer. El closer que estuvo en la primera parte de la temporada, RJ Rodríguez, terminó como líder en salvados y es un lujo tenerlo en la octava entrada o cuando la situación sea sumamente difícil. El resto del bullpen luce sólido con Peter Andrelczyk, Sergio Espinoza, Joe Testa, Hassan Pena y los relevistas largos Juan Padilla y Tomás Santiago.

El problema de los Leones esta temporada fue el bateo, terminando últimos con promedio de .242. Por eso en el sorteo de Carolina los Leones escogieron a Hiram Bocachica y Pedro Valdés. Por problemas defensivos en el SS Ponce escogió a Ozzie Martínez.

Tanto Bocachica y Valdés se unen a John Rodríguez que acabó como líder en cuadrangulares con siete, haciendo del medio de la alineación una bastante peligrosa. La actuación de Iván De Jesús fue bastante buena esta temporada y hay que sentarse a ver si mejoran su promedio de bateo con corredores en tránsito.

Los Indios fueron un poco mas balanceados que los Leones esta temporada, terminando segundos en picheo y bateo. En el sorteo los Indios escogieron a Jeffrey Domínguez que tuvo tremenda temporada en Carolina, al receptor René Rivera y al lanzador Bobby Livngston.

En el bateo los Indios tienen buen poder y muchos de ellos hacen buen contacto con la bola. Randy y José Julio Ruiz tienen bastante poder mientras que Motorita Feliciano y Mickey Negrón son bastante buenos haciendo contacto con la bola. Tanto Feliciano como Negrón no tuvieron una gran temporada pero se espera que eleven su juego en esta serie. Defensivamente los Indios lucen bastante bien, la clave será consistencia ya que Mayagüez es bastante conocido por tener buenos rallies o permitir demasiado al otro equipo.

Mayagüez tuvo a Travis Schlichting que fue el mejor lanzador de la liga durante el primer mes pero lo perdieron. Ahora los Indios tendrán a Jon Huber y Bobby Livingston para los primeros dos juegos de esta serie. Livingston viene de Carolina y tuvo una buena actuación, el problema era que jugaba en un equipo bastante malo. El bullpen indio es bastante sólido y con la llegada de Ramón Troncoso le da mas seguridad en las últimas entradas. Este equipo fue líder en holds, pero la única interrogante es si esos iniciadores pueden aguantar la ofensiva de Ponce hasta al menos la sexta entrada.

Ambos equipos tienen interrogantes que hacen difícil un pronóstico, en Ponce hay que ver si el bateo mejora considerablemente en una serie corta. En el caso de Mayagüez hay que ver si el bateo puede actuar consistentemente ante el picheo de los Leones.

En esta serie me tengo que ir con los Leones en cinco juegos. Ese picheo de Ponce ha sido consistente y de los dos equipos los Leones han sido los únicos que son dominantes en ese departamento que es importante en una serie tan corta. Confío que el bateo de los Leones va a mejorar considerablemente. Eso sí, los Indios tienen mucho veterano que se crece en esta etapa, por eso creo que va al máximo.